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Murió Stephen Sondheim, el Shakespeare del musical de Broadway

Stephen Sondheim, la voz dominante en el teatro musical estadounidense en la segunda mitad del siglo XX y el compositor con más premios Tony, falleció a los 91 años. El ícono de Broadway murió este viernes 26 de noviembre en su casa en Roxbury, Connecticut. La noticia se la dio su abogado al diario The New York Times.

La muerte lo sorprendió tras celebrar el Día de Acción de Gracias el jueves, con unos amigos en su casa de Connecticut.

Sus espectáculos, desde la comedia A Funny Thing Happened on the Way to the Forum (Algo gracioso sucedió camino del foro) hasta la innovadora Company, la ópera Sweeney Todd y la experimental Pacific Overtures transformaron el escenario musical de Broadway.

Sondheim fue mentor de Jonathan Larson, el autor de “Rent”, e inspiró a Lin-Manuel Miranda. Foto Fred R. Conrad/The New York Times

Sondheim ganó siete premios Tony más un premio Tony especial en 2008 por su trayectoria en el teatro. Aunque nunca alcanzó el éxito popular de Andrew Lloyd Webber -el británico autor de Evita, El Fantasma de la Opera, Cats y Jesucristo Superstar-,con quien, curiosamente, compartía la fecha de cumpleaños- su influencia es insoslayable.

Además de los Tony, obtuvo un Oscar por la canción Sooner or Later, de la película Dick Tracy, de y con Warren Beatty, que en el filme cantaba la coprotagonista, Madonna. También  ganó siete premios Grammy, y un premio Pulitzer, por Sunday in the Park with George.

Barack Obama le otorga la Medalla Presidencial de la Libertad a Stephen Sondheim el 24 de noviembre de 2015, en la Casa Blanca. Foto AP

Un autor precoz

Nació como Stephen Joshua Sondheim en Manhattan, en el seno de una familia de clase media, el 22 de marzo de 1930. No tuvo una niñez feliz. Todo lo contrario: abandonado por su padre, convivió con una madre torturadora. Cuando sus padres se divorciaron, fue enviado a una escuela militar.

Se mudó con su madre a Doylestown, Pensilvania, un dato para nada menor, ya que vivía cerca de Oscar Hammerstein II, un amigo de la familia que pronto se convirtió en su padre sustituto. De adolescente comenzó a escribir obras de teatro, por lo general musicales, y se encargaba de llevarlas a escena en su colegio.

Stephen Sondheim y Tim Burton, que dirigió en cine una adaptación de “Sweeny Todd”, la ópera del compositor. Foto Reuters

A los 15 años presentó su primer musical, By George, a Hammerstein, quien lo destrozó. Pero Sondheim trabajó como asistente en los musicales de Hammerstein Allegro, South Pacific y El rey y yo. Tras terminar en la George School, fue al Williams College. Se graduó magna cum laude en 1950 y hasta ganó el premio Hutchinson para estudiar música y composición.

Forjó su carrera en Broadway, de la mano de Oscar Hammerstein, un reconocido autor que hizo de mentor para el joven Sondheim, que era amigo de su hijo. Y la gran oportunidad le llegó con West Side Story (Amor sin barreras), para la que Leonard Bernstein buscaba letrista.

Meryl Streep es la bruja que necesita realizar una poción para lucir joven y bella en “Into the Woods”, el filme de Rob Marshall. Foto Archivo Clarín

Sondheim se alejó lentamente de la tradición melódica para incorporar temas y estructuras complejas y disonantes de la música clásica del siglo XX en sus obras.

La adaptación de Disney a la pantalla grande de Into the Woods generó cierta controversia entre los amantes de su obra, antes de su estreno en diciembre de 2014. Sondheim había revelado que se estaban haciendo recortes a la obra para hacer que el musical fuera más familiar. “¿Sabés? Si yo fuera un ejecutivo de Disney, probablemente haría lo mismo”, dijo Sondheim.

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